Le dirigeant ukrainien et ses assistants en matière de défense et de sécurité évaluent les intentions du dirigeant russe Vladimir Poutine différemment de beaucoup de leurs homologues occidentaux. Sont-ils simplement plus stoïques après huit ans de provocations russes persistantes et d’une guerre de longue date dans l’est de l’Ukraine – ou interprètent-ils mal leur adversaire russe ?

Washington et Londres ont tous deux averti que les chances sont élevées que Poutine ordonne une invasion de l’Ukraine. Le président américain Joe Biden a mis en garde pendant des semaines contre la « possibilité distincte » que la Russie puisse envahir l’Ukraine le mois prochain, et il a réitéré ce point jeudi lors d’une discussion téléphonique avec l’Ukrainien Volodymyr Zelenskiy, selon la Maison Blanche.

Le secrétaire britannique à la Défense, Ben Wallace, a déclaré qu’il n’était « pas optimiste » qu’une incursion russe en Ukraine puisse être arrêtée. Il a déclaré à la BBC lors de sa visite à Berlin qu’il y avait encore « une chance » qu’une invasion puisse être arrêtée, mais a ajouté: « Je ne suis pas optimiste. ».

La Russie nie se préparer à lancer un assaut majeur contre l’Ukraine, accusant les puissances occidentales d’alarmisme. Le Kremlin insiste sur le fait que les plus de 100 000 soldats qu’il a déployés le long des frontières de l’Ukraine ne font que participer à des exercices.

Mais Zelenskiy semble soupçonner Moscou de ne pas lancer une invasion à grande échelle et continuera plus probablement à mener la forme très sophistiquée de guerre psychologique et hybride qu’elle utilise contre l’Ukraine et l’Europe avec une intensité croissante depuis une décennie et plus.

Le président ukrainien a appelé au calme avant la réunion de mercredi entre des responsables de l’Ukraine, de la Russie, de l’Allemagne et de la France – connue sous le nom de « format Normandie » – pour discuter une fois de plus de la région du Donbass dans l’est de l’Ukraine, dont près de la moitié est occupée depuis 2014 par des soldats russes et des mandataires locaux armés.

Interrogé lors d’une conférence de presse vendredi pour les médias étrangers sur les différentes évaluations et sur une possible rupture avec Biden, Zelenskiy a cité ses préoccupations concernant l’économie ukrainienne, affirmant que parler d’une invasion imminente affectait négativement l’économie. « Pour moi, la question de l’escalade possible n’est pas moins aiguë que pour les Etats-Unis et d’autres partenaires », a-t-il déclaré.

Mais il s’est plaint que les médias donnaient l’impression que nous avions une armée dans les rues et que « ce n’est pas le cas ». Et il a déclaré que l’Ukraine n’avait pas « besoin de cette panique » parce qu’elle nuisait à l’économie. « Nous risquons de perdre l’économie actuelle », a-t-il ajouté.

Le dirigeant ukrainien a clairement contesté la semaine dernière lorsque les États-Unis, la Grande-Bretagne, le Canada et l’Australie ont annoncé l’évacuation du personnel de leurs ambassades. Zelenskiy et ses assistants ont exprimé leur frustration, affirmant que le retrait de certains membres du personnel diplomatique était prématuré.

Un responsable a déclaré à VOA que les évacuations avaient sapé les efforts visant à calmer les craintes des Ukrainiens ordinaires. Les États-Unis et la Grande-Bretagne ont également dit à leurs ressortissants de quitter l’Ukraine.

Selon des responsables ukrainiens, Zelenskiy a abordé la question des évacuations avec des responsables américains, y compris le secrétaire d’État américain Antony Blinken, affirmant que le retrait du personnel est une « réaction excessive » et quelque chose que la Russie peut exploiter pour semer la peur et déstabiliser.

Mis à part les inquiétudes concernant l’économie et le moral ukrainien, cependant, Kiev semble être en désaccord avec Washington et Londres sur la stratégie de Poutine, ainsi que sur la façon dont il est sur le point d’achever un renforcement militaire qui lui permettrait de lancer une invasion à plein régime.

Selon le ministre ukrainien des Affaires étrangères, Dmytro Kuleba, la Russie n’a pas assez de troupes en place pour organiser une invasion à grande échelle. Il a déclaré aux journalistes cette semaine: « Le nombre de troupes russes massées le long de la frontière de l’Ukraine et des territoires occupés de l’Ukraine est important, il constitue une menace pour l’Ukraine, une menace directe pour l’Ukraine, mais pour le moment, au moment où nous parlons, ce nombre est insuffisant pour une offensive à grande échelle contre l’Ukraine le long de toute la frontière ukrainienne ».

Certains analystes ukrainiens indépendants sont d’accord avec l’évaluation de Kiev selon laquelle une invasion à grande échelle n’est pas probable. « Je ne crois pas qu’il y aura une invasion militaire à grande échelle », a déclaré Taras Kuzio, analyste à la Henry Jackson Society, un groupe de recherche basé à Londres, et professeur à l’Académie Mohyla de l’Université nationale de Kiev.

« En ce sens, je suis d’accord avec les responsables militaires ukrainiens », a-t-il déclaré lors d’un récent débat télévisé britannique. « Il n’y a pas assez de troupes là-bas. L’Ukraine est un territoire immense. Il possède la troisième plus grande armée d’Europe. Et si vous travaillez sur la base d’un ratio de trois pour un d’armées d’invasion par rapport aux armées de défense, ce qui est le nombre dont vous avez besoin pour réussir, alors la Russie aurait besoin de 500 000 à 600 000 soldats pour vaincre l’Ukraine. Il n’a pas cela, et il n’est pas projeté pour avoir ça.

Kuzio pense qu’il est plus probable que la Russie organise une incursion autour de la côte de la mer Noire et s’étende sur le territoire qu’elle détient dans la région du Donbass.

Les responsables ukrainiens admettent en privé qu’ils sont pris un peu dans un dilemme. Ils ont besoin de l’aide militaire et du matériel occidentaux – des roquettes antichars aux missiles sol-air – et ils ont besoin que l’Occident soit fort, qu’il tienne tête à Poutine et qu’il dissuade la Russie de toute attaque, limitée ou autre. Mais ils ne veulent pas parler de la menace, détruire leur économie et paniquer leur peuple. C’est une ligne fine qu’ils marchent, ont déclaré plusieurs responsables à VOA.

Les responsables occidentaux disent qu’ils doivent être prêts à toutes les éventualités et qu’ils ne veulent pas être pris à contre-pied, comme ils l’étaient en 2014 lorsque la Russie a annexé la péninsule ukrainienne de Crimée. La Russie a ensuite encouragé et aidé des mandataires armés à s’emparer d’une partie du Donbass à la suite d’un soulèvement populaire qui a renversé le président ukrainien Viktor Ianoukovitch, un allié de Poutine.

Cela signifie, disent-ils, renforcer la présence militaire de l’OTAN en Europe de l’Est, dans les pays voisins de l’OTAN, et s’assurer que tout le monde comprend que les enjeux sont élevés. « Poutine est imprévisible et toutes les lacunes qu’il voit, il les franchira ; toute faiblesse, il l’exploitera », a déclaré un haut responsable de l’OTAN à VOA.